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【2017年物种日历】10月31日 泡泡刺

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泡泡刺 Nitraria sphaerocarpa 在我国主要分布于西北和华北的荒漠戈壁中,在这些人迹罕至的地方,它们顶着风沙和烈日顽强生长,并且默默地吹着泡泡。


那些小泡泡是什么呢?我们下文会讲到。图片:成斌

泡泡刺是一种矮小的灌木,高度不过三五十厘米,但是地下部分的根系却能有好几米长;虽然扎根不深,覆盖面积却很广,可以在极度缺水的土壤中尽可能多地获取水分,并且还能根据环境和气候变化调整吸水策略。在降水较多的夏季,泡泡刺会更多地从土壤上层摄取雨水,而在相对干旱的春秋时节,深层土壤水就成了它们最主要的水分来源。


扎根于荒漠的泡泡刺,植株矮小。图片:成斌

在荒漠中看到的泡泡刺,往往是在一个沙丘上生长出很多棵,其实它们都是一棵母株的分枝。泡泡刺分枝极多,趴在沙地上匍匐生长,很容易阻挡随风而来的砂石土壤,时间一久就会堆积成小沙丘。


匍匐生长中的泡泡刺。图片:成斌

泡泡刺的枝条上生有三两枚一簇的条形肉质叶片,内部有发达的贮水组织。从可育性方面,泡泡刺的枝条可以分为两类——不育枝和可育枝。不育枝顶端尖锐成刺状,可育枝上能够开花结果。每年五六月是泡泡刺的花期,它的花序外面长满绒毛,花朵本身只有几毫米大,白色的花瓣并不起眼。泡泡刺是两性花,自交也能结果,但是要高效繁殖还是得依赖昆虫传粉。


泡泡刺的叶片呈肉质;只有可育枝能结出果子。图片:成斌


白刺属的凹叶白刺Nitraria retusa也是开出白色的小花。图片:wildflowers.co.il

花期过后一两个月,颜值平平的花朵就开始吹泡泡了。所谓的泡泡其实是它的果实,在发育早期是纺锤形的,成熟后外果皮会膨大并且变成干膜质,看上去就像一个半透明的浅黄色泡泡。到了果期最后,泡泡刺的枝条上会挤满成熟的泡泡,一串串地特别可爱。这种果实在荒漠戈壁环境中的进化意义,自然不是为了满足捏气泡纸爱好者,而是让它们能够被风吹跑,落到环境适宜的地方发芽生长。


泡泡刺的圆圆小果实。图片:成斌


泡泡中装着其种子。图片:鄂尔多斯植物志


成熟的果实挂满了植株。图片:成斌

它那可爱的小果能吃吗

泡泡刺的果实虽然样子好玩,但是并不能吃,不过白刺科其他植物中却有一些可以吃的种类。白刺科只有白刺属这一个属,在传统分类体系中白刺属被归属于蒺藜科,后来人们根据分子证据将它独立成白刺科。白刺属共有11种,在我国,除了不能吃的泡泡刺外,还有白刺N. tangutorum 、小果白刺N. sibirica、大白刺N. roborowskii等5种植物。


在我国有分布的小果白刺N. sibirica。图片:Paul Laney / flickr


小果白刺N. sibirica。图片:tanemahuta.com

白刺属的果实不是干膜质泡泡状,而是红色的浆果状核果,不光能吃,味道(可能)还不错。因为它们个体差异比较大,同样产地和同样季节里的果实可能既有又酸又涩的,也有甜酸适口的。如果是生活在盐碱地的植株,果实还会带有明显的咸味,这是它们从土壤中富集了盐分的结果。几种白刺中,大白刺的果实最大,味道较好,有“沙樱桃”之称。


图为大白刺N. roborowskii成熟的果实。图片:ibiodiversity.net


凹叶白刺N. retusa也能结出红色的小果实,不过这个种分布在北非和地中海沿岸。图片:budgetsites.info

我国的这几种白刺科植物基本都分布在荒漠地区,是当地生态系统的重要组成部分。它们趴在沙丘上生长,枝叶覆盖着地面,根系还很发达,能够有效地固着土壤。

生长在一起的伴生植物

白刺科植物所覆盖的地面,同时也容纳了许多伴生植物,下面我们就来认识一下白刺们的几位常见邻居。

1 红砂 柽柳科 红砂属 Reaumuria songarica

它也是小灌木,不过比泡泡刺体格还要小一圈,肉质的叶片像鳞片一样簇生在枝条上,花密集地开在枝条上部,白色略带粉红,盛花期时挺好看的。


红砂。图片:Vladimir Epictetov / plantarium.ru

而它的科长,柽[chēng]柳科的柽柳Tamarix chinensis可以长成小乔木。柽柳虽然名字叫柳,不过很容易被错认成柏树,因为它们拥有和柏树看上去很像的鳞片状叶。柽柳开花以后就很容易和柏树区分,粉红色的小花生长在新枝的枝头,远看如同云霞一般。


柽柳。图片:calphotos.berkeley.edu

2 珍珠猪毛菜 藜科 猪毛菜属 Salsola passerina

珍珠猪毛菜也经常生长在泡泡刺群落中。虽然名字听起来珠光宝气,不过长相其实挺一般的,之所以被叫做珍珠,或许是因为短枝缩成圆球形吧。它的果实边缘的一圈浅黄色翅,看起来像一个个小飞碟一样。同属藜科的合头草Sympegma regelii,也叫黑柴,是一种高大的灌木状草本植物,拥有短棒状的肉质叶,是荒漠地区为数不多适合牲畜取食的牧草。


珍珠猪毛菜。图片:Alexey Grebenyuk / plantarium.ru


合头草。图片:Vladimir Epictetov / plantarium.ru

3 锁阳 锁阳科 锁阳属 Cynomorium songaricum

白刺科的邻居还有另一种植物。其实也不能说是邻居了,毕竟邻居不会天天睡你家床吃你家饭对吧?锁阳Cynomorium songaricum是一种寄生植物,主要寄生在白刺科植物上,全身肉质,没有叶绿素,看上去就是一个棕红色的棒子。它们的根扎在寄主的根上获取营养,茎则藏在地下,开花时花序会钻出地面,表面露出一个个鲜红色的雄蕊。


锁阳。图片:bestchinanews.com

戈壁滩的景色虽略单调,但这些模样崎岖(划掉)略有趣的植物,还是能为沙漠增点几分色彩呢。

特别感谢成斌为本文提供的配图,感谢贺学礼教授提供的帮助。


沙漠萌物出击。绘图:翼狼Elang

你们的翼狼Elang老师还为大家准备了一个万圣节彩蛋,复制链接到浏览器/对话框打开:www.9anbi.com/post/814201/

----------------------------------- 沙漠小泡泡的分割线 -----------------------------------

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